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Lyndon Johnson and the Dominican Intervention of 1965

By David Coleman

US troops patrol the streets near a food line in Santo Domingo on 5 May 1965 during the Dominican Crisis.
US troops patrol the streets near a food line in Santo Domingo
on 5 May 1965 during the Dominican Crisis.

LBJ Regretted Ordering U.S. Troops into Dominican Republic in 1965, White House Tapes Confirm; Yet He Insisted, “I’d do the same thing right this second.”

Dominican Intervention 50 Years Ago Sparked Mainly by Fear of Communists: “I Sure Don’t Want to Wake Up … and Find Out Castro’s in Charge,” President Said

New Transcripts of Key White House Tapes Clarify and Illuminate LBJ’s Personal Role in Decision-Making during the Crisis

National Security Archive Electronic Briefing Book No. 513

Posted – April 28, 2015
Edited by David Coleman
For more information, contact:
David Coleman, david@historyinpieces.com, 703/942-9245
or nsarchiv@gwu.edu, 202/994-7000

Washington, D.C., April 28, 2015 – President Lyndon Johnson regretted sending U.S. troops into the Dominican Republic in 1965, telling aides less than a month later, “I don’t want to be an intervenor,” according to new transcripts of White House tapes published today (along with the tapes themselves) for the first time by the National Security Archive at George Washington University (www.nsarchive.org).

Johnson ordered U.S. Marines into Santo Domingo 50 years ago today. Three weeks later, he lamented both that the crisis had cost American lives and that it had turned out badly on the ground as well as for the United States’ – and Johnson’s own – political standing. Nevertheless, he insisted he would “do the same thing right this second.”

In conversations with aides captured on the White House taping system, Johnson expressed sharp frustrations, including with the group surrounding exiled President Juan Bosch, whom the United States was supporting. Speaking in late May 1965, Johnson told an adviser, “they have to clean themselves up, as I see it, where we can live with them. Put enough perfume on to kill the odor of killing 20 Americans and wounding 100.”

Johnson’s public explanation for sending the Marines into Santo Domingo was to rescue Americans endangered by civil war conditions in the Dominican Republic. But his main motivation, the tapes and transcripts confirm, was to prevent a Communist takeover. Basing his decision largely on assertions by the CIA and others in the U.S. government that Cuba’s Fidel Castro had been behind the recent uprising, Johnson confided to his national security advisor, “I sure don’t want to wake up … and find out Castro’s in charge.”

That intelligence, along with other information Johnson received during the crisis, turned out to be erroneous – a possibility LBJ himself worried about at the time.

The tapes, transcript and introductory material presented in this posting were provided by David Coleman, former chair of the Presidential Recordings Program at the Miller Center at the University of Virginia, and a Fellow at the National Security Archive. As Coleman notes, the materials are revelatory about Johnson’s personal conduct of the crisis and his decision-making style as president. The transcripts, in several cases newly created by Coleman, are crucial to understanding the material on the tapes, which can be hard to decipher and are therefore often of limited usefulness on their own to researchers.

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Lyndon Johnson and the Dominican Intervention of 1965

By David Coleman

Fifty years ago today, some 400 U.S. Marines landed in the Dominican Republic. By the end of the following day, over 1,000 more had landed. In the coming weeks, they were joined by U.S. Army forces. Eventually, tens of thousands of U.S. troops would be engaged in what became known as the Dominican Intervention, first as part of a U.S. unilateral military action and then under the auspices of an international force compiled by the Organization of American States.

President Johnson huddles with advisers in the Cabinet Room of the White House on April 28, 1965, just before delivering his televised speech announcing the deployment of U.S. Marines into Santo Domingo in the Dominican Republic. L-R: George Ball, Sec. Dean Rusk, President Lyndon B. Johnson, Jack Valenti, Richard Goodwin, unidentified, George Reedy, McGeorge Bundy, unidentified. Photo by Yoichi Okamoto / LBJ Library.

Four days earlier, the Dominican Republic had begun a spiral into civil war when members of the Partido Revolucionario Dominicano (Dominican Revolutionary Party) and their allies stormed the National Palace and installed a provisional president. Resistance from Loyalist forces led to escalating levels of violence.

A series of increasingly dire reports from the U.S. Ambassador to the Dominican Republic, William Tapley “Tap” Bennett, Jr., warning that the situation was getting dangerous for American citizens in the country and that outside influences were likely playing an influential role in the revolution convinced Johnson that he had to act and that he did not have the luxury of time to assemble an international coalition through the Organization of American States.

Against the advice of many of his senior advisers, Johnson personally decided to send in the Marines. Their declared mission was to protect and evacuate U.S. citizens from the island. As he explained it to a national television audience on the evening of April 28, it was “in order to give protection to hundreds of Americans who are still in the Dominican Republic and to escort them safely back to this country.”[1]

There was no mention of a communist threat in his public statement; nor had there been in his news conference comments the previous afternoon. Indeed, Johnson himself had specifically removed any such references from the drafts of his statement to encourage an emphasis on the peace-keeping and humanitarian aspects of the intervention. But there was a second important part of the military mission. As Chairman of the Joint Chiefs of Staff General Earle Wheeler put it in orders to General Bruce Palmer Jr., the commander of U.S. forces, the mission had two objectives, one announced and one unannounced.

Your announced mission is to save US lives. Your unannounced mission is to prevent the Dominican Republic from going Communist. The President has stated that he will not allow another Cuba—you are to take all necessary measures to accomplish this mission. You will be given sufficient forces to do the job.[2]

Johnson feared that Castro-ite and Communist forces were threatening to establish a Communist regime in the Dominican Republic. But there was little hard evidence of such influence—something Johnson suspected at the time and which prompted later private expressions of regret.

LBJ’s secretly recorded White House tapes provide a deeply textured and intimate view of his decision making during the crisis.[3]

The telephone had long been one of Johnson’s essential work tools, allowing him to neutralize geography and compress time in reaching out beyond the bubble of the Oval Office. During the Dominican crisis, he employed it extensively, connecting directly with Tap Bennet in Santo Domingo, and with Puerto Rico where Abe Fortas (the future Supreme Court justice) had volunteered his services as a line of communication with exiled president Juan Bosch. He was also able to get status reports at all hours directly from the duty officers in the White House Situation Room and the Pentagon Military Command Center.

President Lyndon Johnson on the telephone in the Oval Office on July 17, 1965. Photo by Yoichi Okamoto / LBJ Library.

But it did not always go smoothly. The lack of secure communications equipment meant that the President and his representatives in the Caribbean typically had to speak over open lines that were prone to interception or just the more mundane problem of crossed lines. In some cases, that led to absurdly convoluted codes being improvised that often created more confusion than clarity. In one call presented below, Johnson tells Secretary of Defense Robert McNamara to call Bennett in Santo Domingo to ask his opinion on whether to send in an additional 500 Marines. “Listen for him to cough right loud, and if he doesn’t, why, let’s move,” Johnson instructs.[4]

Reflecting Johnson’s own heavy personal involvement in directing the intervention, the crisis is represented on hundreds of tapes in the Johnson collection of secretly recorded White House telephone conversations. Below is only a small sampling taken mainly from the first days when the important decisions were being made about sending U.S. Marines into harm’s way and whether to escalate U.S. military involvement.

The transcripts presented here provide a cross-section illustrating Johnson’s personal management of the crisis. Some of them are entirely new; others are improved versions of transcripts that have been published elsewhere previously. Together they reveal the kind of information that the President was hearing, including when, how, and from whom. They reveal, strikingly and often jarringly, the kind of incomplete and often flawed information that was being used to make important decisions. And they show the gap between what was being said in public and what was being said in private, a phenomenon that had troubled the administration less than a year earlier in the Tonkin Gulf episode and would become increasingly important as the Vietnam War raged on.

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Links to Tapes and Transcripts

[Note: The following tapes are available at the Lyndon B. Johnson Presidential Library, White House (WH) and Situation Room (SR) Series, Recordings and Transcripts of Conversations and Meetings.]

(See http://www.lbjlib.utexas.edu/johnson/archives.hom/Dictabelt.hom/content.asp.)

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El general y los yanquis

Rafael Rojas

El país  19 de abril de 2015

Raúl Castro, visto por Sciammarella.

Raúl Castro, visto por Sciammarella.

Como su hermano mayor, Raúl Castro fue hijo de un terrateniente gallego, propietario de tierras en la zona norte de la provincia de Oriente, en la isla de Cuba. Las propiedades de los Castro estaban ubicadas en Mayarí, muy cerca de sitios con fuerte presencia de compañías norteamericanas productoras y comercializadoras de azúcar como la Cuban American Sugar Company, la United Fruit Company y la Nipe Bay Company, que adquirió grandes extensiones de tierra entre la costa y los pueblos de Puerto Padre, Banes y Birán. Hijos de un hacendado peninsular y educados por los jesuitas, los hermanos Castro crecieron y se formaron en un ambiente familiar y escolar, marcado por la mala memoria de la intervención de Estados Unidos en la última guerra de independencia de los cubanos contra España, en 1898, y por el rechazo al poder económico y militar de Washington en la isla.

En un pasaje de su poco conocido Diario de guerra, Raúl Castro narra la visita del corresponsal de The New York Times, Herbert L. Matthews, a la Sierra Maestra a principios de 1957 con fingida frialdad. Cuenta Castro que al llegar Matthews con René Rodríguez, Javier Pazos y Vilma Espín —su futura esposa, que sirvió de traductora en la charla—, intentó “recordar su rudimentario inglés escolar” y le espetó al periodista un “¿How are you?”. Y anota a continuación: “No entendí lo que me contestó y seguidamente llegó Fidel, quien después de saludarlo, se sentó con él en la chabola y empezó la entrevista periodística, que seguramente se constituirá en un palo”. Los norteamericanos ya representaban para aquel joven guerrillero de 26 años, un poder mundial, tan amenazante como útil.

Toda la historiografía sobre la Revolución Cubana, oficial o crítica del relato hegemónico construido por el gobierno de la isla en el último medio siglo, coincide en que desde los tiempos de la Sierra Maestra Raúl Castro se distinguió por una gran capacidad de organización. Su tropa de un centenar de hombres fue la primera en separarse de la comandancia que dirigía su hermano y en constituir el llamado Segundo Frente Frank País en el nordeste de la provincia. El disciplinado contingente del menor de los Castro operó, justamente, en Mayarí y otras zonas cercanas a su lugar de nacimiento, donde se encontraban las propiedades de la United Fruit Company y las minas de níquel de Moa y Nicaro. Según Carlos Franqui, a dos meses de instalarse en el área, Raúl Castro había causado más de 100 bajas al ejército y había ocupado decenas de armas, parque, granadas y vehículos motorizados.

Fue por esos meses que Raúl Castro ordenó tomar como rehenes a 10 norteamericanos y dos canadienses en la zona de Moa y luego a seis empleados de la United Fruit Company, con el fin de canjearlos, al parecer, por un compromiso firme por parte de Estados Unidos de respetar el embargo de armas al régimen de Fulgencio Batista, decretado por el gobierno de Dwight Eisenhower en abril de 1958. Unos ataques aéreos contra los rebeldes de las montañas en junio, que fueron reportados por el corresponsal del Chicago Tribune, Jules Dubois, dieron a entender a los jefes revolucionarios que Estados Unidos seguía armando a Batista. Por aquellos días Fidel Castro hizo una conocida declaración, en carta a Celia Sánchez: “me he jurado que los americanos van a pagar bien caro lo que están haciendo. Cuando esta guerra se acabe empezará para mí una guerra más larga y grande: la guerra que voy a echar contra ellos. Me doy cuenta que ese va a ser mi destino verdadero”.

Curiosamente, la captura de los rehenes norteamericanos por Raúl Castro no respondió a una orden de su hermano mayor. El 7 de julio, Fidel le reprocha: “Sobre la situación actual de los ciudadanos norteamericanos que se dijo en poder de tus fuerzas, no he recibido información directa alguna”. Castro se quejaba de que todas las noticias que le llegaban sobre el incidente procedían de la prensa internacional y temía que la situación fuera aprovechada por el gobierno de Batista para presentar a los rebeldes como enemigos de Estados Unidos, partidarios del terrorismo, además de trasmitir “la falsa sensación de una completa anarquía en nuestro Ejército”. En la misma nota, Fidel decía algo más asombroso: “Viéndome en igual situación que tú, sin medio rápido de comunicación, autoricé el aterrizaje en este territorio de un helicóptero norteamericano, para establecer contacto contigo por medio de un oficial nuestro, que será transportado a ésa por el mismo”.

Durante las semanas que los norteamericanos y canadienses permanecieron en poder de la tropa de Raúl, ambos Castros conversaron con diplomáticos y militares norteamericanos y hasta utilizaron helicópteros del ejército de Estados Unidos para comunicarse entre ellos. Un testimonio del rebelde Manuel Fajardo Sotomayor, miembro de la tropa de Raúl, recogido por Carlos Franqui en Diario de la Revolución Cubana (1976), informa que un oficial retirado norteamericano, que había combatido en la Segunda Guerra Mundial y cumplía funciones de vicecónsul, subió a la comandancia de Raúl y bebió ron Bacardí con los revolucionarios. Cuando el oficial preguntó a los rebeldes cuál era su ideología, estos dijeron que era la misma de Carlos Manuel de Céspedes, el primer líder de la independencia contra España en el siglo XIX. Y agregaba Fajardo: “Me preguntó también si Rusia me mandaba dos barcos de armas que qué hacía. Le dije incondicionalmente le cogía armas a Rusia y a él si me las mandaba”.

Desde los años de la Sierra Maestra, Fidel y Raúl Castro han conversado con militares, empresarios, diplomáticos, políticos y, sobre todo, periodistas norteamericanos. No hay otra opinión pública que Fidel Castro haya cortejado más que la norteamericana, desde los tiempos en que era estrella del show de Ed Sullivan en la CBS. En la foto de contraportada de la primera edición en español de la biografía de Castro, escrita por el corresponsal del New York Times Tad Szulc, aparece un Raúl Castro, vestido de civil, inclinando la cabeza para tratar de entender lo que el periodista dice a su hermano mayor a mediados de los años 80, en La Habana. El papel de Raúl Castro en esas conversaciones, sobre todo en las relacionadas con asuntos de seguridad regional y hemisférica, no ha sido tan secundario como generalmente se piensa.

Nunca, ni siquiera en los momentos de mayor tensión entre ambos países, como ilustran William M. LeoGrande y Peter Kornbluh en su libro Back Channel to Cuba (2014), Fidel y Raúl han dejado de hablar con sus enemigos históricos. Durante y después de la Guerra Fría conversaron directamente o a través de los soviéticos, los mexicanos, los españoles, los canadienses, los europeos o el Vaticano. En los años posteriores a la caída del Muro de Berlín y la desintegración de la URSS, ese diálogo se volvió más fluido como consecuencia de la negociación migratoria que siguió a la crisis de los balseros en 1994. Migración, narcotráfico, base naval de Guantánamo, ejércitos, marinas, medio ambiente, epidemias, huracanes, meteorología han sido algunos de los temas predominantes en esas charlas.

Ahora, por primera vez desde 1960, las conversaciones volverán a su cauce diplomático y se extenderán a otros temas de interés común, como las inversiones y los créditos, y a asuntos discordantes como los derechos humanos y la democracia. Pero esta vez, a diferencia del pasado, las conversaciones serán conducidas por Raúl, no por Fidel, y la personalidad y el temperamento del hermano menor podrían decidir no sólo la constancia sino el rendimiento de la nueva normalidad diplomática entre ambos países. No hay que esperar una mejoría sensible de los derechos humanos o una transición a la democracia en Cuba, en los próximos años, pero sí un mayor avance a la economía de mercado y una reforma política que, a pesar de los límites que le impone un sistema de partido único, creará mejores condiciones para que los dos gobiernos, la sociedad civil, la oposición y el exilio construyan formas plurales de dirimir sus diferencias.

Rafael Rojas es historiador cubano radicado en México. Su último libro es Historia mínima de la Revolución Cubana.

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