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Con el azote global del Covid-19, el tema de las vacunas ha alcanzado aún mayor importancia de la que ya tenía. Un elemento clave de este asunto es el rechazo a la vacunación. Aún antes de la pandemia este ya era un serio problema. Por diversas razones  -ignorancia, miedo, desinformación, etc.-  millones de personas rechazaban la vacunación contra  diversas enfermedades, especialmente, en los países desarrollados. Una encuesta publicada  a principios de febrero de este año, reveló que el 51% de los estadounidenses rechazaría o retrasaría la aplicación de la vacuna contral el Covid.  Cómo convencer a estos millones de estadounidenses de aceptar la vacuna representa un serio reto para las autoridades políticas y sanitarias de los Estados Unidos. Comparto con  mis lectores este interesante artículo de Carlos Hernández-Echevarría sobre el importante papel que jugó Elvis Presley en la década de 1950 para combatir los temores que entonces provocaba la vacuna contra el polio. En este corto ensayo se entrecruzan cultura popular, ciencia y salud pública en la lucha contra lo que entonces era una seria amenaza a la salud de los estadounidenses.  Tal vez hayan algunas lecciones que aprender de cómo se manejo el tema de la vacunación en la llamada década opulenta.

Norberto Barreto Velázquez,

Lima, 7 de marzo, 2021


Cómo Elvis Presley ayudó a vencer el miedo a las vacunas

En 1952, en plena Guerra Fría, una encuesta reveló que el mayor miedo de los estadounidenses era un conflicto nuclear con la URSS. Sin embargo, inmediatamente después, lo que más los asustaba era la poliomielitis. El virus de “la polio” mataba cada verano a miles de niños y condenaba a muchos más a pasar el resto de su vida en una silla de ruedas o conectados a un respirador. La peor pesadilla de los padres de la época.

Aquel año, EE. UU. había sufrido el peor brote de polio de toda su historia, con 3.000 muertos y unas 20.000 parálisis, pero por fin había aparecido la vacuna. El doctor Jonas Salk la había elaborado a través de virus muertos y se la había inyectado a un grupo de voluntarios entre los que estaban él mismo, su esposa y sus tres hijos. El 26 de marzo de 1953, el médico anunció en un programa de radio que todos habían desarrollado anticuerpos y ninguno había enfermado.

En su portada del día siguiente, el New York Times dijo que era “la culminación de uno de los más grandes esfuerzos colectivos de la historia”, pero no todo el mundo estaba convencido. Uno de los periodistas más influyentes del país, Walter Winchell, contó a sus millones de oyentes en abril de 1954 que la vacuna “podía ser asesina”.

Ya había sido probada en 7.500 niños sin efectos adversos, y durante ese año se amplió la vacunación a un millón más con buenos resultados. Pero entonces llegó la verdadera crisis.

Jonas Salk desarrolló la vacuna contra la polio.

Jonas Salk desarrolló la vacuna contra la polio. Dominio público

En 1955, uno de los laboratorios que fabricaba la vacuna cometió un error en su elaboración. El proceso por el que tenía que “matar” al virus antes de inyectárselo a la gente no funcionó, y la propia vacuna contagió de polio a 40.000 niños, causando parálisis a 200 y matando a 10. Se corrigió el proceso, se expulsó a la empresa del grupo de fabricantes y se continuó con el plan de vacunación, pero los temores aumentaron y muchos adolescentes y jóvenes seguían sin vacunarse.

Elvis al rescate

Nueva York fue una de las grandes promotoras de la vacuna, porque la ciudad había sido una de las que más habían sufrido en las epidemias de polio. Solamente en la de 1916 murieron 2.400 neoyorquinos, de los que el 80% eran niños menores de cinco años.

Tal vez por la falsa idea de que el virus solo afectaba a los más pequeños, muchos adolescentes y jóvenes estaban “pasando” de vacunarse. En octubre de 1956, un millón de habitantes de la ciudad ya habían recibido la inyección, pero solo el 10% de los adolescentes se la había puesto. El ayuntamiento quería convencer al resto.

Elvis Presley (dcha.) con el periodista Ed Sullivan en 1956.

Elvis Presley (dcha.) con el periodista Ed Sullivan en 1956.

Entonces Elvis Presley tenía solo 21 años, pero ya era una estrella. En su última visita al programa televisivo de Ed Sullivan le habían visto 60 millones de personas, más de un tercio de toda la población de EE. UU. Por eso mismo, cuando “el rey” se trasladó de nuevo a Nueva York para participar en el mismo show el 28 de octubre de 1956, le convencieron de que aprovechara el viaje para hacerse una foto muy especial.

Aquella tarde de domingo, después de que el artista ensayara su actuación, las cámaras se arremolinaron entre bambalinas en el mítico estudio de la CBS en Broadway para ver a la estrella remangarse. Mientras la concejala de Salud de Nueva York le sostenía el brazo izquierdo, su número dos inyectaba a un sonriente Elvis la vacuna creada por Jonas Salk.

Unas horas más tarde, “el rey” estaba cantando Love Me Tender sin el menor efecto secundario y habiendo dado, en palabras de la concejala, “un buen ejemplo a la juventud del país”.

Elvis siguió colaborando en la lucha contra la polio más allá de la foto. Al año siguiente grabó un anuncio solicitando donaciones para una organización que había sido clave en el descubrimiento de la vacuna, la Fundación Nacional de la Parálisis Infantil. Su fundador había sido el presidente Franklin Delano Roosevelt, que se había contagiado y había quedado en silla de ruedas poco antes de cumplir los 40.

A través de grandes campañas anuales conocidas como “la marcha de las monedas de 10 centavos”, la fundación había sido capaz de recaudar millones para impulsar la investigación de la enfermedad y atender a sus pacientes. Multitud de estrellas de Hollywood colaboraron con la causa y, además de contar con Elvis, la organización tenía su propio grupo de activistas adolescentes para convencer a ese grupo de que se vacunara.

FILE - In this 1957 file photo, Elvis Presley performs on tour in the summer of 1957, with Scotty Moore on guitar, left, and Bill Black on the stand up bass, right. Moore, the pioneering rock guitarist who played on

Elvis Presley durante una gira en el verano de 1957. 
 AP

Los TAP, o “Adolescentes contra la Polio”, celebraban vacunaciones masivas, fiestas con música en directo a las que solo se podía acceder con un certificado de vacunación o campañas para pedir a las adolescentes que no salieran en citas con chicos sin vacunar. También organizaban charlas de concienciación en los colegios, impartidas por víctimas de parálisis por polio.

Funcionó. Si en 1952 se dieron 60.000 casos de polio en EE. UU., diez años después eran 900, y para 1979 la enfermedad estaba oficialmente erradicada en el país. La poliomielitis sigue siendo hoy incurable, pero las vacunas han hecho que solo siga activa en tres países de todo el mundo. Un rotundo éxito de la ciencia con un poquito de ayuda del Rey del Rock.

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